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25 novembre 2012

La grotte de Hölloch, le paradis sous terre

Longue de plus de 200 kilomètres, la grotte de Hölloch, près de Schwyz, permet de découvrir un monde silencieux d’une troublante beauté.

Marcel Rota
Le guide Marcel Rota devant la cabane, où les visiteurs s'équipent.

Dans le canton de Schwyz, jamais la Suisse n’a été aussi profonde. En effet, dans le val Muota se cache un vaste labyrinthe souterrain: la grotte de Hölloch. Longue très exactement de 200 421 mètres, la cavité est la plus grande d’Europe occidentale et permet des excursions guidées allant de 90 minutes à trois jours!

Pour notre première descente dans les entrailles de la terre, nous avons opté pour une introduction de près de quatre heures sous la houlette de Marcel Rota. Depuis vingt ans, ce Bâlois d’origine travaille en tant que guide chez Trekking Team SA, la société qui exploite le site. Le voici justement qui arrive et nous accueille avec un large sourire – avant d’imposer d’entrée le tutoiement. «Dans la montagne, tout le monde est sur un pied d’égalité. Du coup, le vousoiement n’a pas lieu d’être», explique ce père de 40 ans, qui poursuit: «Je reçois beaucoup de classes d’école, et les enfants adorent pouvoir dire «tu» à leur instituteur. Cela rend la journée encore plus unique.»

Equipé de pied en cap

Après s’être équipé d’une combinaison renforcée par endroits de kevlar, d’un casque muni d’une lampe frontale, de bottes en plastique et de gants, nous empruntons le petit chemin montant à l’entrée de la grotte. Marcel Rota en profite pour nous rassurer: «En vingt-quatre ans d’exploitation, nous n’avons jamais connu d’accident et la soixantaine de guides spécialement formés participent tous les ans à des exercices de sauvetage grandeur nature.»

Chaque année, Hölloch accueille près de 10  000 visiteurs. La clientèle se compose aussi bien d’amateurs de spéléologie que d’entreprises (dont les collaborateurs viennent ici pour retrouver un esprit d’équipe) et de familles. Dès 6 ans en effet, les enfants sont ici les bienvenus. Différentes attractions les attendent, comme un dragon crachant du feu installé dans une petite grotte près de l’entrée principale. «Le tour que nous allons faire est réservé aux plus grands, soit aux jeunes dès 10 ans, précise toutefois Marcel Rota. Pour eux, Hölloch est un magnifique terrain de jeu. Ils adorent se prendre pour Indiana Jones.»

Nous pénétrons enfin dans la vaste cavité, non sans avoir refermé à clé le portail grillagé derrière nous. Très vite, nous sommes plongés dans l’obscurité. Heureusement, la lampe frontale est bien utile pour illuminer le chemin parsemé de marches irrégulières, chemin qui, après quelques centaines de mètres, disparaît tout simplement. «Viens, s’exclame Marcel Rota, qui est ici visiblement dans son élément, je vais te montrer quelque chose.»


Et nous voici descendant ce qui ressemble à dire vrai à une dune. Nous sommes dans un siphon géant. «Ce sable est apporté par l’eau lors des crues ou lors de la fonte des neiges. En fait, Hölloch est une grotte en activité. Il s’agit d’un vaste système karstique alpin dont l’eau qui y transite dissout le calcaire depuis un million d’années. Et ne cesse de le faire. Ainsi, tous les ans, Hölloch s’étend davantage.»


Mais que l’on se rassure ici. Le visiteur n’a aucun risque de se retrouver dans des boyaux inondés. La grotte est truffée d’appareils mesurant la pression de l’air et le niveau d’eau. «Nous contrôlons en permanence les kilomètres de galeries», promet Marcel Rota.

Une incroyable expérience sensorielle

La remontée du siphon réchauffe le corps, qui en oublie la température ambiante (5,5 degrés) et un taux d’humidité élevé (près de 90%). Après quelques traversées de couloirs plus ou moins grands, nous perdons rapidement notre sens de l’orientation – où diantre la sortie se situe-t-elle? – et toute notion de temps. Sommes-nous ici depuis trente minutes ou quatre heures? Impossible de le dire.


Soudain, Marcel Rota nous fait éteindre notre lampe. Le noir est total. Impossible même de voir ses mains. Et ce silence! L’ambiance pourrait être prenante. Au contraire, elle est étrangement paisible. Nous semblons flotter au milieu de nulle part. Dans le ventre de Mère Nature, on se sent décidément bien.


Lumière. Il est temps de pique-niquer. Marcel Rota sort de son sac un réchaud et prépare un petit bouillon que nous complétons avec des sandwichs.


Le reste de l’excursion se veut plus sportif. Passages étroits, pont jeté sur le vide entre deux roches et puits à remonter en s’aidant d’échelles de fortune mettent l’organisme à rude épreuve. Et puis, il y a cette descente de près de 50 mètres à l’aide de chaînes et de cordes. Une appréhension certaine se fait alors sentir. Marcel Rota se veut toutefois encourageant: «Tu verras, les problèmes d’aujourd’hui constituent les joies de demain.»

Une fois en bas, notre guide éclaire la paroi quasi verticale avec sa puissante lampe torche. «Regarde ce que tu as descendu. Dans la nuit, on ne peut pas avoir le vertige.»


Marcel Rota avait raison: une certaine fierté s’empare alors de nous. Et c’est le cœur léger et même avec une pointe de regret que nous quittons ce monde souterrain si accueillant.

Les plus longues grottes du monde

Mammoth Cave, Kentucky, Etats-Unis, 627'644m (Photo: agences)
Mammoth Cave, Kentucky, Etats-Unis, 627'644m (Photo: agences)

Jusqu’en 1970, Hölloch détenait le record de la grotte la plus longue du monde, avant d’être dépassé par celle de Mammoth Cave. Hölloch mesure exactement 200 '421 m. Selon toute vraisemblance, elle est reliée à un système souterrain voisin appelé Silberen. Si un passage était trouvé, l’ensemble passerait à près de 300 kilomètres.

Jewel Cave, Dakota-du-Sud, Etats-Unis, 257'495m (Photo: agences)
Jewel Cave, Dakota-du-Sud, Etats-Unis, 257'495m (Photo: agences)
Sistema Ox Bel Ha, Quintana Roo, Mexique 240'413m (Photo: agences)
Sistema Ox Bel Ha, Quintana Roo, Mexique 240'413m (Photo: agences)
Optymistychna, Ternopil, Ukraine, 236'000m (Photo: agences)
Optymistychna, Ternopil, Ukraine, 236'000m (Photo: agences)
Wind Cave, Dakota-du-Sud, Etats-Unis, 223'828m (Photo: agences)
Wind Cave, Dakota-du-Sud, Etats-Unis, 223'828m (Photo: agences)

Auteur: Pierre Wuthrich

Photographe: Alessandro Della Bella