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7 septembre 2015

Pourquoi certaines étoiles sont filantes et d'autres pas?

Question d'enfant écrite à la main: pourquoi certaines étoiles sont filantes et d'autres pas?
Sylvia Ekström, astrophysicienne.
Sylvia Ekström, astrophysicienne.

Sylvia Ekström, astrophysicienne à l’Observatoire de Genève. répond à Noria, 10 ans.

Ce qu’on appelle étoile filante n’est en fait pas une étoile. C’est une petite poussière ou un petit gravier qui entre dans l’atmosphère de la Terre et s’enflamme. On appelle ça aussi une météorite.

Chaque jour, il en tombe environ 100 tonnes sur Terre. Certaines de ces poussières proviennent du passage d’une comète: les comètes s’évaporent en passant près du soleil et libèrent une traînée de gaz et de poussière. La Terre passe à des dates précises à travers ces traînées, ce qui permet de prédire les pluies d’étoiles filantes. On connaît par exemple les Perséides en août (débris de la comète Swift-Tuttle) ou les Orionides en novembre (débris de la comète de Halley).

Pourtant, il existe bien de réelles étoiles filantes: des étoiles qui voyagent parfois à très grande vitesse dans la galaxie. Il y a différentes raisons pour que des étoiles se mettent à filer si vite. Certaines sont passées très près du trou noir au centre de notre galaxie, ce qui a eu pour effet de les accélérer comme une fronde. D’autres sont entraînées par l’explosion d’une supernova, ou éjectées par des interactions entre plusieurs étoiles. On a découvert par exemple que l’étoile Mira, dans la constellation de la Baleine, file dans l’espace à près de 500 000 km/h. Mais elle est si loin, environ 300 années-lumière, qu’il faudrait attendre près de 10 000 ans pour remarquer à l’œil nu qu’elle a bougé.