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22 mai 2017

Pourquoi le ciel est bleu?

Libero Zuppiroli, professeur de physique à l’EPFL, répond à Letizia, 8 ans.

Une question de Letizia, 8 ans.

Libero Zuppiroli, professeur de physique à l’EPFL et auteur du «Traité des couleurs», aux Editions PPUR.

«La terre sur laquelle nous vivons est souvent appelée la planète bleue. Les cosmonautes la voient comme cela depuis l’espace. Cette couleur est due à l’atmosphère qui enrobe la terre, d’où vient l’air que tu respires et qui est nécessaire à la vie.

Pour comprendre la couleur bleue de cette atmosphère, il faut d’abord connaître un secret de la lumière du soleil: elle est un mélange de nombreuses lumières colorées; elle contient du bleu, du vert, du jaune, de l’orangé, du rouge et bien d’autres couleurs encore. Tu ne t’en serais pas doutée, car ces couleurs sont cachées dans les rayons du soleil que les enfants dessinent très simplement en jaune clair; il arrive que ces couleurs un peu spéciales apparaissent dans les arcs-en-ciel que l’on peut voir parfois après la pluie, les as-tu remarquées?

Mais ce n’est pas tout, je vais te dire encore un autre secret: les petites particules d’atmosphère qui caressent ton visage lorsqu’il fait un peu de vent – les savants les ont appelées des molécules – ont une préférence marquée pour la couleur bleue; quand elles sont éclairées par le soleil, elles sélectionnent la lumière bleue qui est cachée dans ses rayons et nous la renvoient.

C’est à cause de cette préférence qu’en levant le nez tu ne vois que du bleu. Les autres couleurs restent cachées dans les rayons du soleil. Ce bleu est si beau qu’on y installerait volontiers de petits anges qui te regarderaient de là-haut.»