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1 août 2016

Pourquoi les heures ont 60 minutes?

Une question de Margaux, 11 ans.

Régis Huguenin, conservateur du Musée international d’horlogerie, La Chaux-de-Fonds (NE).

«A l’école, tu comptes le plus souvent de 10 en 10. Observe une règle graduée: la succession de 10 petits bâtons (millimètres) donne 1 centimètre. Il y a 100 centimètres dans un mètre. Les civilisations anciennes, comme les Egyptiens, se servaient de leurs dix doigts pour compter et diviser. C’est cette base décimale qui s’est principalement imposée dans la définition des poids et mesures.»

«La mesure du temps se fait de façon différente. Il ne faut pas 100 mais seulement 60 minutes pour faire une heure, 60 secondes pour une minute.

Cette manière de compter provient probablement d’un autre système qui trouve son origine il y a des milliers d’années, en Mésopotamie, du côté de l’Irak actuel.

Au lieu de se référer au nombre de doigts, on imagine que les civilisations qui vivaient dans cette région comptaient avec le pouce les phalanges des quatre autres doigts de la même main. Essaie! 4 doigts constitués chacun de 3 phalanges = 12 phalanges.»

«Les Babyloniens qui vivaient dans cette région ont donc naturellement divisé leur journée en périodes de 12 heures de jour et 12 heures de nuit. Ils ont ensuite divisé chacune de ces heures en 60 petites tranches. 60, c’est le maximum qu’il est possible de calculer avec ses deux mains: d’une main on compte les phalanges avec le pouce jusqu’à 12, de l’autre on retient les douzaines avec les doigts (5 x 12 = 60). C’est ce système qui est passé chez nous pour la division des heures et des minutes.»