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18 janvier 2016

Pourquoi y a-t-il beaucoup de planètes?

Pierre Bratschi, astronome à l'Observatoire de Genève, répond à la question de Laura, 8 ans.

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La question de Laura, 8 ans.

Pierre Bratschi, astronome à l'Observatoire de Genève.

«Quand une étoile se forme, elle le fait à partir d’un nuage de gaz qui s’effondre sur lui-même. Lors de cet effondrement, quasiment tout le gaz est utilisé pour fabriquer l’étoile, mais il reste toujours un petit peu de matière qui lui tourne autour. C’est de ce petit peu de matière que se forment ensuite la ou les planètes qui vont tourner autour de cette étoile. Pour te donner une idée, le soleil représente 99,86% de la masse de tout le système solaire. Il faut donc très peu de matière pour former les planètes. Comme on suppose que toutes les étoiles se sont formées de la même manière que le soleil, il est raisonnable de penser que toutes, ou une grande majorité des étoiles, possèdent une ou plusieurs planètes.

Dans notre galaxie nommée la Voie lactée (cette grande traînée blanche qu’on voit la nuit lorsque le ciel est clair), il y a environ 200 milliards d’étoiles! On peut donc dire qu’il y a au moins autant de planètes que d’étoiles dans la Voie lactée. Pour le moment, les astronomes n’en ont trouvé que deux mille. Deux mille sur deux cents milliards, ça paraît peu, mais il faut savoir que les planètes extrasolaires sont très difficiles à détecter, car on ne les voit pas: elles sont en effet très peu lumineuses par rapport à leur étoile. C’est un peu comme si on voulait voir la lumière d’une bougie placée à côté d’un puissant phare.»