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26 décembre 2015

Un conte en pot

Rouge, blanc ou rose, le poinsettia est une fleur en forme d’étoile qui égaie toutes les tables de fin d’année. Une plante obtenue par sélection, très glamour, qui raconte à elle seule sa belle histoire de Noël.

poinsettia
Le nom scientifique du poinsettia est «euphorbia pulcherrima».

Sa tige contient un suc laiteux, irritant pour la peau. Les Aztèques en faisaient un médicament fébrifuge et utilisaient le pigment rouge des bractées pour colorer les textiles.

Vedette de l’hiver, le poinsettia fait partie de ces plantes qui s’épanouissent quand les jours sont courts. Cultivée en Californie depuis les années 1950, la plus belle des euphorbes, «euphorbia pulcherrima», est ainsi devenue l’incontournable des tables de Noël, l’ambassadrice des ambiances festives. Avec son feuillage flamboyant en étoile, le poinsettia est partout: en pot, en couronne, en motif imprimé et même dans un conte mexicain…

On raconte en effet qu’une petite fille se rendait à l’église pour la veillée de Noël. Mais Pépita, tel était son nom, avait le regard baissé et triste. Contrairement aux autres enfants, elle n’avait pas de cadeau à offrir à Jésus, rien à déposer dans la crèche. La voyant en larmes sur le parvis de l’église, un vieil homme lui dit:

«Pépita, même le cadeau le plus humble est apprécié s’il est donné avec amour.»

Aussitôt, la petite fille se leva et partit en hâte. Elle alla cueillir une brassée de feuilles vertes d’un arbuste insignifiant qui bordait la route et retourna à l’église avec son bouquet improvisé.

Quand elle le déposa dans la crèche, un miracle se produisit: les bractées vertes et ternes devinrent rouge sang. La légende veut que, dès lors, les poinsettias sauvages se transforment en feu à la période de l’avent. Une histoire qui lui vaut bien le nom d’étoile de Noël.

Le poinsetta en détails

Croquis d'une fleur de poinsettia
La fleur du poinsettia est minuscule.

La partie colorée du poinsettia n’est pas la fleur, mais ce sont des feuilles appelées bractées. La fleur est au centre, minuscule et insignifiante en comparaison du feuillage généralement rouge, rose saumoné, ivoire ou panaché.

Croquis d'un arbuste poinsettia
Le poinsettia est un arbuste.

A l’état sauvage, dans les forêts tropicales du Mexique et d’Amérique centrale, le poinsettia est un arbuste qui peut atteindre quatre mètres de haut.

Croquis de Joel Poinsett
Joel Poinsett

Cette plante doit son nom à un ambassadeur américain, Joel Poinsett, basé au Mexique au XIXe siècle. Passionné de botanique, il a ramené la plante dans ses bagages. Le 12 décembre, un peu partout dans le monde, on commémore la mort de l’ambassadeur par le «Poinsettia Day» .

Texte © Migros Magazine | Patricia Brambilla

Auteur: Patricia Brambilla, Jean-Luc Pasquier