6 janvier 2018

La perception des couleurs dans la nature

Elisa Dell’Aglio, biologiste, répond à la question d'Ulrich, 9 ans.

Question mansucrite d'enfant sur la couleur de l'herbe.
Ulrich, 9 ans, se demande pourquoi l'herbe est verte.
Temps de lecture 1 minute
Elisa Dell’Aglio, biologiste à l’Université de Genève.

«La lumière du soleil nous apparaît blanchâtre mais en réalité elle contient beaucoup de couleurs mélangées. Nous pouvons discerner ces couleurs uniquement lorsque la lumière du soleil bute contre quelque chose.

Les plantes, tout comme les objets, absorbent certaines couleurs, mais pas toutes: en quelque sorte, les couleurs qui ne sont pas absorbées rebondissent, ce qui nous permet de les voir.

Donc si l’herbe apparaît verte, c’est parce qu’elle n’absorbe pas bien les rayons verts. Si la tomate est rouge, c’est parce qu’elle n’absorbe pas bien les rayons rouges.

Mais pourquoi les feuilles d’herbe et d’autres plantes sont-elles presque toujours vertes alors que les fleurs et les fruits ont une plus grande variété de couleurs? C’est parce que leurs fonctions sont différentes. Les fleurs et les fruits sont souvent très colorés pour attirer les insectes pollinisateurs et les animaux qui dispersent les graines.

Les feuilles, de leur côté, absorbent la lumière pour l’utiliser en tant qu’énergie: il s’agit de leur nourriture. Elles doivent réussir à l’absorber même dans des conditions défavorables (nuages, pluie…) mais sans exagérer pour ne pas endommager leurs propres cellules (comme cela nous arrive quand nous attrapons une insolation).

Pour optimiser ce processus, elles produisent une substance appelée chlorophylle, qui absorbe très bien les rayons rouges de la lumière du soleil, mais mal les rayons verts et donne ainsi leur couleur aux plantes. Un peu monotone mais efficace!

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